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COMMENT LES DIFFÉRENCIER ? Chaque vendredi, GEO se penche sur les différences qui opposent des espèces animales, phénomènes climatiques ou sites patrimoniaux souvent similaires dans notre imaginaire. À première vue, il n’y a aucune différence entre un pont et un viaduc. À première vue. Car, en y regardant de plus près, on constate bel et bien que les deux structures ne sont pas tout à fait identiques.

Historiquement, les ponts et les viaducs ont toujours été utilisés par l’Homme pour enjamber un obstacle et, ainsi, lui permettre de se rendre d’un endroit à un autre. Mais si leur rôle reste similaire, les deux ouvrages n’en demeurent pas moins différents l’un de l’autre.

Une histoire de taille

Que l’on soit à pied ou véhiculé, globalement, les ponts et les viaducs servent donc de passerelle pour se rendre d’un point A à un point B. Et ce, malgré un ou plusieurs obstacles : ravins, routes, voies ferrées, cours d’eau, etc. Ils sont même structurellement identiques.

Mais il existe néanmoins une différence entre les deux. Les viaducs sont plus imposants, de par leur longueur ou de par leur hauteur. Ils permettent également de franchir des obstacles bien plus importants que les ponts. Enfin, les viaducs ont la particularité de desservir non pas une destination, mais parfois plusieurs. Le viaduc est « un ouvrage routier ou ferroviaire franchissant à grande hauteur une brèche, ou comportant de nombreuses travées », précise ainsi la définition du Larousse.

Toutefois – et c’est bien là le point de départ de la confusion qui subsiste autour de leurs particularités – il n’est pas rare de voir des ponts appelés viaducs, et des viaducs appelés ponts. À l’instar du pont Vasco da Gama, situé à Lisbonne. Long de plus de 12 kilomètres, il est appelé « pont », mais n’est autre qu’un viaduc.

Ponts et viaducs les plus célèbres

Réputé jusqu’à présent comme étant le viaduc le plus haut du monde, le viaduc de Millau est incontestablement l’un des ouvrages les plus célèbres. Permettant de franchir la vallée du Tarn, il mesure 343 mètres de hauteur. Sa pile, autrement dit le pylône qui supporte la structure, mesure 245 mètres, ce qui fait d’elle la plus longue du monde. Conçu par Michel Virlogeux et dessiné par Norman Foster, il s’étend sur 2 460 mètres.

Très célèbre également, le Golden Bridge. Situé en Californie, il permet de relier San Francisco à Sausalito. Mesurant 230 mètres de hauteur et 2 737 mètres de longueur, il demeurait, jusqu’à la moitié des années 60, le pont le plus long du monde.

Mais la palme revient au spectaculaire pont Hong Kong-Zhuhai-Macao, reliant ainsi Hong-Kong, Macao et la Chine continentale. Mesurant 55 kilomètres de long, il est actuellement le « pont maritime » (ou plutôt « viaduc maritime ») le plus long du monde.

Le pont Saint-Bénézet, quant à lui, plus connu sous le nom de « Pont d’Avignon », reliait, à l’origine, les deux rives du Rhône. Composé au départ d’une vingtaine d’arches, il mesurait près d’un kilomètre de long. Aujourd’hui, le vestige n’en compte plus que quatre. Alors, on y danse, on y danse… mais pas très longtemps !

Viaduc, aqueduc et compagnie

Le suffixe « via », provient du latin et signifie « voie » ou « route ». Le suffixe « duc » vient de « ductus » et signifie, « conduire ». Un décorticage étymologique du mot « viaduc » qui permet ainsi de mieux comprendre la définition qu’on lui connait. Et il en va de même pour les autres structures de cette grande famille.

« Aqua », signifiant « eau », un aqueduc est un ouvrage destiné à conduire l’eau jusqu’aux villes. « Oleo », venant de « oleum » et signifiant « huile », un oléoduc est un ouvrage destiné à transporter le pétrole. Et le gazoduc sert, quant à lui, à transporter le gaz.

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